L'Obs (Fr), September 8, 2015

Keanu Reeves: "Outside of work, my life is very dull"

by Nicolas Schaller

(Translated from French to English by LucaM, translation edited by Anakin McFly)

The legendary "Matrix" actor attended the Deauville festival where he received a tribute and presented his new film, "Knock Knock". Meet him.

Over the years, there's a lot that's been written at length about Keanu Reeves. That his first name in Hawaiian means "cool breeze over the mountains". That he’s not the greatest actor in the world (the understated euphemism speaks volumes). That he’s nice but nonchalant and doesn't talk much when giving interviews, and good luck to anyone who would try and grasp what hides behind his gentle and sad appearance of a joint-smoking shaolin monk.

Keanu Reeves has marked a generation. You should have seen the fans' excitement this weekend at the Deauville Film Festival, where the actor was present to receive a tribute and present his new film, "Knock Knock", directed by Eli Roth (out September 23). In the latter, Reeves plays a father and a model husband who, while home alone during a weekend, finds himself the prey of two sexy lolitas he had the misfortune of harboring during a downpour. Long gone are the Johnny Utah of "Point Break", the Neo of "The Matrix", and the rebel without a cause hustler of "My Own Private Idaho." The actor - who has just turned 51 - now takes on the role of a family man. But that’s an architect and former DJ family man harassed by two fiery hot bimbos who, once the night has passed, transform into dreadful, sadistic gremlins. Once cool, always cool, Keanu.

How was the tribute that you just received at the Deauville Festival?

It was very good. I didn’t know what to talk about on stage and I thought that, instead of launching into a retrospective of my career, I might as well talk about how I got started. And the films for which, as a young actor, I auditioned without getting picked. Such as "Ferris Bueller’s Day Off".

What's the film that changed everything for you, one after which you said, "That's it, I'm an actor"?

I had the chance to get more than one turning point. Firstly, with "River's Edge", my first film in the United States. A great movie, well received by critics, which opened many doors for me. "Point Break", my first foray into action films, was also decisive. It was due to its success that I was able to do "Speed" after that. And without "Point Break", I wouldn’t have been offered "The Matrix".

You worked early on with great directors: Stephen Frears on "Dangerous Liaisons," Bertolucci on "Little Buddha", Coppola on "Dracula", Gus Van Sant on "My Own Private Idaho"...

...Ron Howard.

(Laughs) That said, "Parenthood" in which you act, is one of his best films.

It’s a fantastic film.

What have you learned from each of these directors?

Huh! My God! This is...! They didn't give me advice, but strictly speaking we learn from experience, by working alongside them. With Gus Van Sant, it was the first time I lived communally with my acting partners. We all stayed - all the main actors in the film - in Gus’ home. It was ruled by a unique spirit of camaraderie. We never left each other; it was "life imitates art".

It's said that you led a debauched life.

It was crazy.


Let's say we kept ourselves entertained whichever way we could.

Late into the night?

Late into the night...

And Gus Van Sant had to move out because he could not sleep.

River [Phoenix, editor’s note] moved out. Gus, I can’t remember.

You play music, was that part of the experience?

Yeah... Regardless... We had a good time together. It's like the circus troupes: you live as a family for a while and then comes a time when you have to go separate ways. Sometimes it creates friendships and relationships that last beyond that time; other times not. But the moments you have shared together will always remain, and that's really cool.

You seem very lonely.

Yes. You know, outside of work, my life is very dull.

Back to "Point Break": it seems that the director, Kathryn Bigelow, has struggled to have you accepted by the studio.

I know she fought well but I do not know exactly how it happened. I never asked her.

What attracted you in the script?

Playing an F.B.I. officer called Johnny Utah who becomes a surfer and sees his life turned upside down by the criminals he investigates; all this was so cool. I loved the pulp aspect of the story, and its message. And then, the skydiving surfer bank-robbers, that’s charming! In short, it promised to be hilarious entertainment. Kathryn’s cinema literally immerses you in the world it depicts. If you only knew the number of people who told me they took up surfing or skydiving after watching "Point Break".

You were the star of three iconic action films of the 1990s: "Point Break," "Speed" and "The Matrix". What is the riskiest scene you filmed?

Professional stuntmen are doing everything to protect the actors. So I don’t find myself in danger. But there were some chase scenes in "Speed" where I could have been hit by a car and killed if I didn't pay extra attention. On "The Matrix", I had to deal with some scenes hooked on cables, 30 meters from the ground; I had to fly, dive, somersault forward, straighten up... Very athletic challenges.

"The Matrix", which mixes Biblical narrative mythology, mystical new age and new technologies, is the first film that marked the Internet and digital age. When we see the result today with all these blockbusters stuffed with digital special effects...

You should instead blame "Jaws" for that.

Did you understand anything in the two "Matrix" sequels?

Of course. Come on, man! The world of "The Matrix" encompasses everything that is alive and connected. It speaks of sentient entities, whether they be of flesh and bone or virtual. Thomas "Neo" Anderson, my character, sums up its spirit when the ghost in the machine asks him what he wants and he answers: "Peace."

How does it feel being in Hollywood today? Do you get offers to act in all these remakes, sequels and other superhero blockbusters?

No. I don’t get offers to act in superhero movies. I haven’t been in blockbusters for a long time.

There was "Constantine"...

And "47 Ronin," which didn’t perform well in the United States. Internationally, the figures were better.

Exactly, you've long alternated between blockbusters and more independent films. Among them is one that has not made much noise but is rather standalone and a pioneer of its kind: "A Scanner Darkly" by Richard Linklater. This Philip K. Dick adaptation was shot with the rotoscoping technique of filming live action and transforming it into an animated film.

Richard Linklater had already used rotoscoping a few years earlier in "Waking Life". His idea for "A Scanner Darkly" was inspired by the movie "The Five Obstructions", where a filmmaker imposes on himself rules and restrictions to tell his story. There was a strong link between the film's subject and form. "A Scanner Darkly" deals with the question of identity, of what is real and is not... This makes it even cooler that the characters start out as live action and are then drawn and animated by software. Their dual nature is reflected on the screen.

What are your bedside authors?

I have a penchant for novels that are based on pain and suffering, but treated with humor. Such as Dostoevsky.

In "Knock Knock", your new movie, you play a father and model husband harassed by two young bimbos. Did the fact that a few years ago, a woman accused you of disguising yourself as her husband and fathering her four children (a trial has cleared his name, editor’s note) influence your interest in this subject?

Oh yes, right! That story was crazy. But no, my choice to make this film had nothing to do with it. I loved the script. I thought it was well written, I thought it would be fun to act in. And then I wanted to work with Eli Roth.

Your character in "Knock Knock" is a former DJ. We know by now that music takes an important place in your life. Do you still play the bass?

I jam with my friends once in a while. I played in a band, Dogstar, for a while, but we separated in 2002.

The musical tastes of your character, are they yours?


What kind of music do you listen to?

Iggy Pop and the Stooges, Pegboy, Arvo Pärt - his piece "Spiegel im Spiegel" is fantastic. I'm pretty retro.

You seem interested in new age themes, stories of parallel realities and spiritual connections. I’m referring to "The Matrix" and "Little Buddha", of course, but also to the thriller "The Gift" by Sam Raimi in which the heroine, played by Cate Blanchett, is a medium.

These are the filmmakers' ideas.

But they are also your choice of roles.

It's true. In Sam Raimi's film, I play Donny Barksdale, a motherf...er who beats his wife. A very funny guy to play. For me, "The Gift" speaks of grief, the different ways that men use to manage it, to hide their insecurity.

What religion are you?


Acting in "Little Buddha" didn’t direct you towards Buddhism?

Yes. I’ve read a lot of things, met certain Rinpoche [title designating the incarnate lamas, editor’s note], did a little meditation. But I'm not Buddhist. That said, all that preparation [for the movie] changed me considerably. My relationship with death, the impermanence of things, to compassion, to beings and bonds that unite us. The Buddhist approach is fascinating.

Did it help you to face the terrible trials you had to go through (his sister is suffering from leukemia; in 1999, his girlfriend, Jennifer Syme, gave birth to a stillborn child before dying 18 months later in a car accident – editor’s note)?

A little.

Recently, you went behind the camera to direct a martial arts film, "Man of Tai Chi" and a documentary, "Side By Side", about the disappearance of film in favor of digital.

The more time passed, the more I observed on the movie sets I was in the shift from analog to digital. In sound and special effects, of course, but also the visuals. The arrival of digital cameras was the last stage of this mass digitization. The questions surrounding the transition to digital captivate me. What did we lose? What did we gain? Today, everything is digital, even the projection system in movie theaters. One hundred years of the photochemical process is about to disappear.

What are your projects?

I just filmed with Nicolas Winding Refn [director of "Drive", editor’s note]. A very smart and passionate guy. The film is entitled "The Neon Demon". I play a very menacing motel manager, with Elle Fanning.

And who else?

I don’t know, I’ve only filmed with her.

What can we expect from the film?

No idea.

Are there other European directors with whom you want to work?

Of course. The director of "Snow Therapy" [Swedish Ruben Ostlund, editor’s note]. Thomas Vinterberg ["Festen", editor’s note]. And Michael Haneke.

Well then! You like the stories of families under pressure, leading to implosion.

Yeah! I love the intelligence with which these filmmakers deal with the way in which ordinary daily life can become extraordinarily complicated.

You don’t like to give interviews?

I shrug off attempts to be summed up in one thing.

In its original French:

Keanu Reeves : "Hors du boulot, ma vie est très terne"

L'acteur mythique de "Matrix" est au festival de Deauville où il a reçu un hommage et présenté son nouveau film "Knock Knock". Rencontre.

De Keanu Reeves, on pourrait vous dire tout ce qui s’écrit depuis des années sur lui à longueur d’articles. Que son prénom en dialecte hawaïen signifie "brise fraîche sur la montagne". Que ce n’est pas le plus grand acteur du monde (la litote en dit long). Qu’il est sympa mais si nonchalant et peu loquace en interview que bonne chance à celui qui tenterait de cerner ce que cache son doux et triste regard de moine shaolin fumeur de joints.

Keanu Reeves a marqué une génération. Il fallait voir l’excitation des fans ce week-end au Festival de Deauville où l’acteur était présent pour recevoir un hommage et présenter son nouveau film, "Knock Knock" d’Eli Roth (sortie le 23 septembre). Dans ce dernier, Reeves interprète un père de famille et époux modèle qui, seul chez lui durant un week-end, se retrouve la proie de deux lolitas sexy qu’il a eu le malheur d’abriter le temps d’une averse. Il est loin le Johnny Utah de "Point Break", le Néo de "Matrix", le tapin rebelle et sans cause de "My Own Private Idaho". L’acteur, qui vient de fêter ses 51 ans, incarne désormais les pères de famille. Mais un père architecte et ex-DJ harcelé par deux bimbos chaudes comme la braise qui se transformeront, la nuit passée, en d’affreux "gremlins" fouteurs de souk. Cool un jour, cool toujours, Keanu.

Comment s’est passé l’hommage que vient de vous rendre le Festival de Deauville ?

- Très bien. Je ne savais pas de quoi parler sur scène et je me suis dit que, quitte à lancer une rétrospective sur ma carrière, autant parler de mes débuts. Et des films pour lesquels, jeune acteur, j’ai passé des auditions sans être pris. Comme "la Folle Journée de Ferris Bueller".

Quel est le film qui a tout changé pour vous, celui à partir duquel vous vous êtes dit "ça y’est, je suis acteur" ?

- J’ai eu la chance de connaître plusieurs tournants. D’abord, avec "River’s Edge", mon premier tournage aux Etats-Unis. Un film formidable, bien accueilli par la critique, qui m’a ouvert de nombreuses portes. "Point Break", ma première incursion dans le cinéma d’action, fut aussi déterminant. C’est grâce à son succès que j’ai pu faire "Speed" par la suite. Et sans "Point Break", on ne m’aurait pas proposé "Matrix".

Vous avez travaillé très tôt avec de grands cinéastes : Stephen Frears sur "les Liaisons dangereuses", Bertolucci sur "Little Buddha", Coppola sur "Dracula", Gus Van Sant sur "My Own Private Idaho"...

- … Ron Howard.

(Rires) Ceci dit, "Portrait craché d’une famille modèle", dans lequel vous jouez, fait partie de ses meilleurs films.

- C’est un film fantastique.

Qu’avez-vous appris de chacun de ces réalisateurs ?

- Hum ! Mon Dieu ! C’est… ! Ils ne m’ont pas donné de conseils à proprement parlé mais on apprend de l’expérience, du travail à leur côté. Avec Gus Van Sant, ce fut la première fois que je vivais en communauté avec mes partenaires. Nous habitions tous, les principaux acteurs du film, dans la maison de Gus. Il y régnait un esprit de camaraderie unique. On ne se quittait pas, c’était "la vie imite l’art".

Il s’est dit que vous meniez une vie de débauché.

- C’était fou.

C’est-à-dire ?

- Disons qu’on s’occupait comme on pouvait.

Jusque tard dans la nuit ?

- Jusque tard dans la nuit…

Et Gus Van Sant a dû déménager parce qu’il n’arrivait pas à dormir.

- River [Phoenix, ndlr] a déménagé. Gus, je ne me souviens plus.

Vous jouiez de la musique, tentiez des expériences ?

- Ouais… Peu importe… On passait du bon temps tous ensemble. C’est comme les troupes de cirque : vous vivez comme une famille pendant un temps puis arrive le moment où vous devez vous séparer. Parfois, il se crée des amitiés et des relations qui durent au-delà ; d’autres fois, non. Mais ce moment que vous avez partagé restera toujours, et ça, c’est vraiment cool.

Je vous sens très solitaire.

- Oui. Vous savez, hors du boulot, ma vie est très terne.

Revenons à "Point Break", il paraît que la réalisatrice, Kathryn Bigelow, a eu beaucoup de mal à vous imposer auprès du studio.

- Je sais qu’elle s’est bien battue mais je ne sais pas exactement comment ça s’est passé. Je ne le lui ai jamais demandé.

Qu’est-ce qui vous a attiré dans le script ?

- Jouer un agent du F.B.I. qui s’appelle Johnny Utah, devient surfeur et voit sa vie bouleverser par les criminels sur lesquels il enquête : tout était tellement cool. J’aimais la dimension pulp de l’histoire, et son message. Et puis, des surfeurs-braqueurs de banque qui font du saut en parachute, c’est chanmé ! Bref, cela promettait un bon divertissement bien fendard. Le cinéma de Kathryn vous immerge littéralement dans le monde qu’il dépeint. Si vous saviez le nombre de personnes qui m’ont dit s’être mis au surf ou au saut en parachute après avoir vu "Point Break".

Vous êtes la star de trois films emblématiques du cinéma d’action des années 1990 : "Point Break", "Speed" et "Matrix". Quelle est la scène la plus risquée que vous ayez tournée ?

- Les responsables des cascades font tout pour protéger les acteurs. Je ne me suis donc jamais trouvé en situation de danger. Mais il y a quelques scènes de poursuite dans "Speed" où j’aurais pu me prendre une voiture et mourir si je n’avais pas redoublé d’attention. Sur les "Matrix", j’ai dû me coltiner certaines scènes où, accroché à des câbles, à 30 mètres du sol, je devais voler, chuter en piqué, faire un salto avant, me redresser… Des défis très athlétiques.

"Matrix", dont la mythologie mêle récit biblique, mystique new age et nouvelles technologies, est le premier film marquant de l’ère internet et digitale. Quand on voit le résultat aujourd’hui avec tous ces blockbusters gavés d’effets spéciaux numériques…

- Vous devriez plutôt blâmer "les Dents de la mer" pour ça.

Avez-vous compris quelque chose aux deux suites de "Matrix" ?

- Bien sûr. Voyons, mec ! Le monde de "Matrix" englobe tout ce qui est vivant et connecté. Il parle des entités sensibles, qu’elles soient de chair et d’os ou virtuelles. Thomas "Neo" Anderson, mon personnage, le résume bien quand l’esprit de la machine lui demande ce qu’il cherche et qu’il répond : "la paix".

Comment vous sentez-vous dans le Hollywood d’aujourd’hui ? Vous propose-t-on de jouer dans tous ces remakes, suites et autres blockbusters de super-héros ?

- Non. On ne me propose pas de films de super-héros. Je n’ai pas tourné de blockbusters depuis longtemps.

Il y a eu "Constantine"…

- Et "47 Ronin", qui n’a pas marché aux Etats-Unis. A l’international, les chiffres étaient meilleurs.

Justement, vous avez longtemps alterné les blockbusters et les films plus confidentiels. Parmi eux, il en est un qui n’a pas fait grand bruit mais assez singulier et précurseur dans son genre : "A Scanner Darkly" de Richard Linklater. Cette adaptation de Philip K. Dick a été tournée grâce à la technique de rotoscopie qui consiste à filmer en prises de vues réelles pour en tirer ensuite un film d’animation.

- Richard Linklater avait déjà utilisé la rotoscopie quelques années plus tôt dans "Waking Life". L’idée de "A Scanner Darkly" lui a été inspiré par le film "Five Obstructions", où un cinéaste s’impose des règles, des restrictions pour raconter son histoire. Il y avait un lien très fort entre le sujet du film et sa forme. "A Scanner Darkly" traite la question de l’identité, de ce qui est réel et ne l’est pas… Cela rend d’autant plus cool le fait que les personnages proviennent de prises de vues réelles, dessinées et animées par la suite. Leur nature duale se retrouve à l’écran.

Quels sont vos auteurs de chevet ?

- J’ai un penchant pour les romans à base de douleur et de souffrance, mais traités avec humour. Comme chez Dostoïevski.

Dans "Knock Knock", votre nouveau film, vous interprétez un père de famille et époux modèle harcelé par deux jeunes bimbos. Le fait qu’il y a quelques années, une femme vous a accusé de vous être déguisé en son mari et de lui avoir fait quatre enfants (un procès l’a innocenté, NDLR) a-t-il joué dans votre intérêt pour ce sujet ?

- Ah oui, c’est vrai ! Cette histoire était dingue. Mais non, mon choix de faire ce film n’a rien à voir. J’ai adoré le scénario. J’ai trouvé ça bien écrit, je pensais que ce serait amusant à jouer. Et puis je cherchais à travailler avec Eli Roth.

Votre personnage dans "Knock Knock" est un ancien DJ. On sait à quel point la musique occupe une place importante dans votre vie. Jouez-vous toujours de la basse ?

- Je tape le bœuf avec des amis de temps à autres. J’ai joué dans un groupe, Dogstar, durant un moment, mais on s’est séparés en 2002.

Les goûts musicaux de votre personnage dans le film sont-ils les vôtres ?

- Non.

Vous écoutez quoi ?

- Iggy Pop et les Stooges, Pegboy, Arvo Pärt – son morceau "Spiegel im Spiegel" est fantastique. Je suis assez rétro.

Vous avez l’air sensible aux thématiques new age, aux histoires de réalités parallèles et de connexions spirituelles. Je pense à "Matrix" et "Little Buddha", bien sûr, mais aussi à un polar comme "The Gift" de Sam Raimi où l’héroïne, interprétée par Cate Blanchett, est médium.

- Ce sont les idées des réalisateurs.

Mais ce sont aussi vos choix de rôles.

- C’est vrai. Dans le film de Sam Raimi, j’interprète Donny Barksdale, un fils de p… qui bat sa femme. Un type très drôle à jouer. Pour moi, "The Gift" parle de chagrin, des différentes manières qu’ont les hommes de gérer le leur, de camoufler leur insécurité.

De quelle religion êtes-vous ?

- Aucune.

Jouer "Little Buddha" ne vous a pas orienté vers le bouddhisme ?

- Si. J’ai lu pas mal de choses, rencontré certains Rinpochés [titre désignant les lamas incarnés, NDLR], fait un peu de méditation. Mais je ne suis pas bouddhiste. Ceci dit, cette formation m’a considérablement changé. Dans mon rapport à la mort, à l’impermanence des choses, à la compassion, aux êtres et aux liens qui nous unissent. L’approche bouddhique est fascinante.

Cela vous a-t-il aidé à faire face aux épreuves terribles que vous avez traversées (sa sœur est atteinte de leucémie ; en 1999, sa compagne, Jennifer Syme, a accouché d’un enfant mort-né avant de mourir, 18 mois plus tard, dans un accident de voiture, NDLR) ?

- Un peu.

Récemment, vous êtes passé derrière la caméra en réalisant un film d’arts martiaux, "Man of Thaï Chi" et un documentaire, "Side By Side", sur la disparition de la pellicule au profit des films tournés en numérique.

- Plus le temps passait, plus j’observais sur les tournages des films dans lesquels je jouais le glissement de l’analogique vers le numérique. Au niveau du son et des effets spéciaux, bien sûr, mais aussi de l’image. L’arrivée des caméras numériques fut la dernière étape de cette digitalisation de masse. La question de la transition vers le digital me passionne. Qu’y a-t-on perdu ? Qu’y a-t-on gagné ? Aujourd’hui, tout est numérique, même le système de diffusion des films en salles. Cent ans de processus photochimique est en train de disparaître.

Quels sont vos projets ?

Je viens de tourner avec Nicolas Winding Refn [réalisateur de "Drive", NDLR]. Un type très malin et passionné. Le film s’intitule « The Neon Demon ». Je joue un manager de motel très menaçant aux côtés d’Elle Fanning.

Et qui d’autre ?

- Je ne sais pas, je n’ai tourné qu’avec elle.

Que peut-on attendre du film ?

- Aucune idée.

Y’a-t-il d’autres réalisateurs européens avec lesquels vous aimeriez travailler ?

- Bien sûr. Celui de "Snow Therapy" [le Suédois Ruben Ostlund, NDLR]. Thomas Vinterberg ["Festen", NDLR]. Et Michael Haneke.

Eh ben ! Vous aimez les histoires de familles sous tension en voie d’implosion.

- Yeah ! J’aime l’intelligence avec lesquels ces cinéastes traitent de la manière dont le quotidien peut devenir extraordinairement compliqué.

Vous n’aimez pas parler en interview ?

- Je lutte depuis toujours contre le fait d’être résumé à telle ou telle chose.

Propos recueillis par Nicolas Schaller



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