L'Obs (Fr), May 16, 2016

Keanu Reeves: "Before, we were talking about storytelling. Now we’re talking about content."

Keanu Reeves was visiting Paris to promote "Side by Side", the fascinating documentary he produced on the impact of digital technology on cinema. A reunion.

by Nicolas Schaller

(Translated from French to English by LucaM, translation edited by Anakin McFly)

Nobody is safe from a surprise with Keanu Reeves. Four years ago, the star of "The Matrix" turned interviewer and cinema historian for "Side by Side", a documentary about the impact of digital cinema and the transition between the photochemical process (film) and digital technology (video). It is a broad subject treated comprehensively and accurately, with the right touch of pedagogy and a plethora of interviewees. Filmmakers, cinematographers, editors, colorists, visual effects directors and even some actors; the film gathers the opinions of 65 people (Reeves said he interviewed 120).

The cast is prestigious: Scorsese, Lynch, Cameron, Lucas, Fincher, Nolan, Soderbergh, von Trier, the Wachowskis, Greta Gerwig, John Malkovich ... And the list of technicians is of the same ilk. Aside from being shown in 2014 at the Lumière Film Festival, "Side by Side" was never released in France. OCS had the great idea to distribute it and Keanu Reeves, filming in Rome, wanted to spend twenty-four hours in Paris to promote the film and have lunch with some journalists.

He who usually is rarely talkative with the press was like a fish in water, passionate about the subject and visibly relieved by not having to play the star. He chose red wine over white, almost choked under the onslaught of a very persistent cough ("I smoke too much"), praised "Twentynine Palms" by Bruno Dumont ( "It’s a very fine observation on couple relationships "). On learning that the Frenchman had signed a Comedy TV series ("P'tit Quinquin") and is competing at Cannes this year with a comedy about cannibalism ("Ma Loute" / My Fight), he exclaims, "I have to see all of Dumont’s films!”

TéléObs. How did this documentary come to be?

Keanu Reeves: The idea came about in 2011 on the set of "Henry's Crime". We were shooting in film, but during color correction I noticed they were matching film images on celluloid with others in digital. The cinematographer, Paul Cameron, showed me video footage he had shot with his camera. Was this the start of a revolution? I wanted to explore the subject and I suggested to the post-production supervisor, Chris Kenneally, who had directed documentaries previously, to embark with me on this adventure.

Where are we today?

When I started "Side by Side", I had no idea that "Henry's Crime" would be the last of my films made on celluloid. In 2011, the majority of film was shot on celluloid.

Today, digital has largely taken over, and it has become the norm. George Lucas was right. Myself, I did not have a choice when, in 2013, I realized "Man of Tai Chi."

David Fincher evokes the ‘voodoo’ side of film. Does the digital deconsecrate cinema?

Some think so. Their rapport with the cinema is linked to childhood memories, moments in theatres with other people and in front of a big screen. They feel that with digital, something is lost in terms of craft, image texture. But the one thing that hasn’t been lost is the passion for telling stories, the desire to share. When artists evoke the film, they use metaphors that relate to the dream of an intimate, subjective experience. Whereas, since the advent of digital technology, we’re talking about the audience and content. Before, we were talking of storytelling. Now we talk about content.

Quentin Tarantino, a staunch supporter of film, does not appear in your documentary.

Not everyone said yes.

And you did not give the floor to any French filmmaker ...

We met Bruno Dumont, Costa-Gavras, Jean-Paul Rappeneau. But those interviews didn’t make it to the final cut.

Four years have passed since you finished "Side by Side". Meanwhile, technology has continued to progress. Are you planning a sequel?

Perhaps a French should do it. "Side by Side" was done in collaboration with the Academy of Arts and Sciences, which collected all the interviews that were done. Digital copies are also archived at the MoMA in New York. And I want to offer them to the Institute Lumière in Lyon. The idea is making them available to the institutions. We released a longer version of the documentary on five DVDs available on Amazon. I‘ve also printed a self-published book with a selection of the best interviews. I'd like to have it released worldwide.

Have you heard of the project that Steven Spielberg, Peter Jackson and J. J. Abrams are working on: to release films simultaneously in theaters and on VOD?

In the documentary, we see someone watching "Lawrence of Arabia" on an iPhone. In the time that was shot this would have been a fantasy, pure fiction. Today it is possible.

Digital is definitely trying to impose its law on the traditional way of distributing films. Cinema exhibitors bristle, they put pressure on distributors, threaten not to show their films if they are distributed simultaneously through other channels. But they cannot escape the tsunami that digital represents. We see also new experiences being created. We can now attend concerts in theaters. In China, they even project TV programs [in cinema theaters]. There will always be initiatives that are in line with a collective experience. People still like leaving home and get together.

A question underlies your documentary: Is it the end of cinema?

Absolutely not. We still see the great films made in many ways. Someone this morning told me about "Tangerine", shot with an iPhone. In the words of Michael Ballhaus, the great cinematographer: "Technique doesn’t matter as long as you tell a story with your heart, soul and passion."

Do you prefer to interview or be interviewed?

To interview. I have a little experience in this area: at the age of 17, I hosted a talk show, "Going Great", where I was interviewing children.

Do you have any projects in TV?

I’m working on "Rain", a TV series adaptation of a collection of seven novels [written by Barry Eisler, - editor’s note] the hero of which is an assassin named John Rain. I just participated in "Swedish Dicks," a tv series that Peter Stormare produced in English and Swedish.

Which TV series do you like?

I watched "House of Cards", "The Sopranos". "The Wire", however, I didn’t get into.

"Game of Thrones", I lasted ten minutes. It made me crazy. Very well done, but not to my taste.

I recently watched "Black Mirror", "Breaking Bad", "Better Call Saul" - that Bob Odenkirk, what an actor! I just discovered a few episodes of "Gomorrah" very cool. And to my eyes, "Sense 8" is the most romantic work of art ever made.

In its original French:

Keanu Reeves : "Avant, on parlait d'histoire. Désormais, on parle de contenus"

Keanu Reeves était de passage express à Paris pour soutenir "Side by Side", le passionnant documentaire qu'il a produit sur l'impact de la technologie numérique au cinéma. Rencontre.

Personne n'est à l'abri d'une surprise avec Keanu Reeves. Il y a quatre ans, la star de "Matrix" se transformait en intervieweur et historien du septième art dans le cadre de "Side by Side", un documentaire sur l'impact du numérique au cinéma et la transition entre le procédé photochimique (la pellicule) et la technologie digitale (la vidéo). Un vaste sujet traité de manière complète, précise, avec ce qu'il faut de pédagogie et pléthore d'intervenants. Cinéastes, directeurs de la photo, monteurs, étalonneurs, responsables des effets visuels et même quelques acteurs : le film recueille l'avis de 65 personnes (Reeves dit en avoir interrogé 120).

Le casting est prestigieux : Scorsese, Lynch, Cameron, Lucas, Fincher, Nolan, Soderbergh, von Trier, les Wachowski, Greta Gerwig, John Malkovich... Et la liste des techniciens est du même acabit. Si ce n'est une programmation en 2014 au Festival Lumière de Lyon, "Side by Side" n'a jamais été exploité en France. OCS ayant la bonne idée de le diffuser, Keanu Reeves, en tournage à Rome, a tenu à passer vingt-quatre heures à Paris pour défendre le film et partager un déjeuner avec quelques journalistes.

Lui qui d'ordinaire se montre peu loquace face à la presse était comme un poisson dans l'eau, passionné par le sujet et visiblement rassuré à l'idée de ne pas devoir jouer la star. Il a pris du vin rouge plutôt que du blanc, failli s'étouffer sous les assauts d'une quinte de toux très tenace ("Je fume trop"), vanté les mérites de "Twentynine Palms", de Bruno Dumont ("C'est tellement bien vu sur les rapports de couple") . En apprenant que le Français avait signé une série télé comique ("P'tit Quinquin") et concourait cette année à Cannes avec une comédie sur fond d'anthropophagie ("Ma Loute"), il lança, tel un cri du cœur : "Je dois voir tous les films de Dumont !"

TéléObs. Comment est né ce documentaire ?

Keanu Reeves. - L'idée m'est venue en 2011 sur le tournage de "Braquage à New York". On tournait en pellicule mais, lors de l'étalonnage, j'ai remarqué qu'ils raccordaient les images du film sur Celluloïd avec d'autres en numérique. Le directeur de la photo, Paul Cameron, m'a montré des images vidéo qu'il avait tournées avec son appareil photo. Cette évolution annonçait-elle une révolution ? J'ai voulu explorer le sujet et j'ai proposé au superviseur de la post-production, Chris Kenneally, qui avait déjà réalisé des documentaires, d'embarquer avec moi dans cette aventure.

Où en est-on aujourd'hui ?

- Quand j'ai commencé "Side by Side", je ne me doutais pas que "Braquage à New York" serait le dernier de mes films tournés en argentique. En 2011, la majorité des films était tournée sur pellicule.

Aujourd'hui, le numérique a pris largement le dessus, c'est devenu la norme. George Lucas avait raison. Moi-même, je n'ai pas eu le choix quand, en 2013, j'ai réalisé "Man of Thai Chi".

David Fincher évoque le côté vaudou de la pellicule. Le numérique ne désacralise-t-il pas le cinéma ?

- Certains le pensent. Leur rapport au cinéma est lié aux souvenirs de leur enfance, de séances en salles avec d'autres gens et devant un grand écran. Ils ont l'impression qu'avec le numérique, quelque chose s'est perdu en termes d'artisanat, de texture de l'image. Mais une chose ne s'est pas perdue, c'est la passion des histoires, l'envie de les partager. Quand les artistes évoquent la pellicule, ils usent de métaphores proches du rêve, d'une expérience intime, subjective. Alors que, depuis l'avènement du numérique, il est question de spectateurs, de contenu. Avant, on parlait d'histoire. Désormais, on parle de contenus.

Quentin Tarantino, un défenseur acharné de la pellicule, n'apparaît pas dans votre documentaire.

- Tout le monde ne m'a pas dit oui.

Et vous ne donnez la parole à aucun cinéaste français...

- On a rencontré Bruno Dumont, Costa-Gavras, Jean-Paul Rappeneau. Mais rien n'est resté de ces interviews.

Quatre ans ont passé depuis que vous avez signé "Side by Side". Entre-temps, la technologie n'a cessé de progresser. Envisagez-vous une suite ?

- Peut-être qu'un Français devrait s'y atteler. "Side by Side" s'est fait en collaboration avec l'Académie des Arts et des Sciences qui a récupéré toutes les interviews que l'on a faites. Des copies numériques sont aussi archivées au MoMA, à New York. Et je tiens à les offrir à l'Institut Lumière de Lyon. L'idée est qu'elles soient mises à disposition des institutions. On a sorti une version longue du documentaire sur cinq DVD que l'on trouve sur Amazon. J'ai également tiré un livre à compte d'auteur avec une sélection des meilleures interviews. J'aimerais bien le faire éditer à travers le monde.

Avez-vous entendu parler du projet que nourrissent Steven Spielberg, Peter Jackson et J. J. Abrams de sortir les films simultanément en salles et en VOD ?

- Dans le documentaire, on voit quelqu'un regarder "Lawrence d'Arabie" sur un iPhone. Au moment où nous avons tourné, c'était un fantasme, de la pure fiction. Aujourd'hui, c'est possible.

Le numérique est définitivement en train d'imposer sa loi sur la manière traditionnelle de distribuer les films. Les exploitants de salles se rebiffent, ils font pression sur les distributeurs, menacent de ne pas passer leurs films s'ils les sortent simultanément par d'autres voies. Mais ils ne pourront pas échapper au tsunami que ça représente. On voit aussi se créer de nouvelles expériences. On peut désormais assister à des concerts dans les salles de cinéma. En Chine, ils se sont même mis à projeter des programmes télé. Il y aura toujours des initiatives qui vont dans le sens d'une expérience collective. Les gens aiment encore sortir de chez eux et se retrouver.

Une question sous-tend votre documentaire : la fin du cinéma est-elle proche ?

- Absolument pas. On voit encore des grands films réalisés de multiples façons. Quelqu'un, ce matin, m'a parlé de « Tangerine », tourné avec un iPhone. Comme le dit Michael Ballhaus, le grand directeur de la photo :

"Peu importe la technique tant que vous racontez une histoire avec votre cœur, de l'âme et de la passion."

Vous préférez interviewer ou être interviewé ?

- Interviewer. J'avais ma petite expérience dans le domaine : vers l'âge de 17 ans, j'ai animé un talk-show, "Going Great", où j'interviewais des enfants.

Avez-vous des projets en télé ?

- Je travaille sur "Rain", l'adaptation en série d'une collection de sept romans [de Barry Eisler, NDLR] dont le héros est un assassin nommé John Rain. Et je viens de participer à "Swedish Dicks", une série que produit Peter Stormare en anglais et en suédois.

Quelles séries aimez-vous ?

- J'ai vu "House of Cards", "les Soprano". "The Wire", en revanche, je n'ai pas accroché.

"Game of Thrones", j'ai tenu dix minutes, ça m'a rendu dingue. Très bien fait, mais pas à mon goût.

Récemment, j'ai regardé "Black Mirror", "Breaking Bad", "Better Call Saul" - ce Bob Odenkirk, quel acteur ! Je viens de découvrir quelques épisodes de "Gomorra", très cool. Et, à mes yeux, "Sense 8" est l'œuvre d'art la plus romantique qui ait jamais été faite.

Article Focus:

Side by Side


Side by Side, Matrix, The, Henry's Crime, Man of Tai Chi, Going Great, Rain Translated from French

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